PROPIEDADES DEL ÁCIDO SULFÚRICO » Usos y peligros

El ácido sulfúrico es una sustancia de un inmenso valor en la vida moderna. Interviene en los procesos de elaboración de numerosos productos perfectamente útiles en múltiples áreas de la vida cotidiana. Se produce en tal cantidad que, mundialmente, es considerado como un indicador del grado de desarrollo industrial de cualquier nación. Por las propiedades del ácido sulfúrico, se emplea para responder a muchas exigencias planteadas en la dinámica industrial de hoy.

Un poco de historia acerca de este peligroso compuesto

La producción sistemática del ácido sulfúrico se conoce aproximadamente, desde el siglo XVII. En aquella época, el método para producirlo ya estaba bastante establecido. ¿Su lugar de origen? No existe una opinión única, unos lo sitúan en Bélgica y otros en Alemania. Ambos en el centro de Europa. En esos países, los químicos Van Helmont (belga) y Johann Glauber (alemán) habían sistematizado el procedimiento de destilación de vitriolo verde para crearlo.

En aquellos tiempos, el ácido sulfúrico era conocido como aceite de vitriolo, espíritu de vitriolo o vitriolo a secas. Su fabricación consistía en la condensación de una sal conocida como vitriolo verde (sulfato ferroso) se procesaba quemándolo con azufre. Antes que Van Helmont y Glauber, los predecesores de los químicos, los alquimistas, ya lo podían producir en importantes cantidades.

A mediados del siglo XVIII se empezó a producir el ácido a escala comercial. Quemando azufre y nitrato de potasio. Ambos elementos se calentaban en un caldero introducido en una vasija de cristal, parcialmente llena de agua.

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En el siglo XIX, un investigador alemán, el químico Von Liebig descubrió una utilidad extraordinaria del ácido sulfúrico. Von Liebig se percató de que, agregado al suelo, el ácido incrementaba el volumen de fósforo aprovechable por las plantas. Este conocimiento dio pie al aumento de la producción comercial del ácido y al mejoramiento de su proceso de fabricación.

El ácido sulfúrico o H₂SO₄

El ácido sulfúrico es una sustancia química compuesta por la mezcla de hidrógeno, azufre y oxígeno. Tiene la particularidad de que es el compuesto químico más producido en el mundo y ha sido de gran importancia comercial durante muchos años. Es un líquido oleaginoso, por lo general incoloro, aunque a veces posee un tono amarillento provocado por algunas impurezas.

También, es completamente soluble en agua y cuando se mezcla con esta, reacciona liberando calor. Es por otro lado, un líquido espeso y muy corrosivo en relación con metales y tejidos. El ácido sulfúrico, en sus diversos grados de concentración, tiene el potencial de destruir la piel y la carne. Asimismo, puede causar ceguera si llega caerte en los ojos.

Propiedades del ácido sulfúrico

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El sulfúrico es un ácido clasificado como un ácido fuerte. Esto quiere decir que, en dilución líquida se disgrega fácilmente en iones hidrógeno (H+) e iones sulfato (SO42-). Este ácido es uno entre seis, clasificados de esta manera. Los restantes son: el HCl (clorhídrico), el HBr (bromhídrico), el HI (yodhídrico), el HClO4 (perclórico) y el HNO3 (nítrico). El ácido sulfúrico concentrado es básicamente agua en un 98%, esta viene a ser su forma más estable.

Sus disoluciones líquidas manifiestan las características particulares de todos los ácidos. Poseen sabor amargo, alta conductividad eléctrica y capacidad para neutralizar óxidos solubles en agua. Asimismo, corroen metales y en la reacción, liberan gas hidrógeno. El ácido sulfúrico es una importante sustancia desecante, es decir, extrae el agua de otras sustancias. Por esta propiedad tiene gran utilidad en las industrias de la madera, el algodón, el azúcar y el papel.

Por esta misma propiedad se emplea en la fabricación del éter, explosivos como la nitroglicerina y tintes artificiales. Su densidad dependiendo de su porcentaje de masa varía de 1,07 hasta 1, 84 kgr/L. Por su lado, la concentración varía, de acuerdo a los mismos porcentajes de masa, de ≈1 mol/L hasta ≈18 mol/L